Type: Review
Pages: 5 | Words: 1338
Reading Time: 6 Minutes

Tristan  and  Isolde  is  an  opera  or  music  drama  that  was  composed  by  Wagner  between  the  year  1856  and  1859 (Borchmeyer 10).  It  was  however  premiered  in  Munich  on  the 10th of  June  1865.  To  come  up  with  this  drama  masterpiece,  Wagner  got  inspiration  from  his  affair  with  Mathilde  Wesendonck  as  well  as  Arthur  Schopenhauer’s philosophy.  This  piece  of  drama  is  largely  seen  as  very  significant  in  the  development  of   Western  music (Borchmeyer 15). 

Critique of Wagner’s Work

Wagner’s work has however not been without critics.  In  1882,  when  Wagner’s  opera  was  staged  in  London’s  Drury  Lane  Theatre,  The  Era  protested  against  what  it  termed  as  the  worship  of  animal  passion  in  Wagner’s  operas (Borchmeyer 22).  The  Era  claimed  that  the  passion  in  Tristan  was  unholy  in  itself  and  at  the  same  time   it  was  represented  impurely.  Wagner  was  also  criticized  for  glorifying  sensual  pleasure  in  the  Tristan.  This  criticism  came  from  the  Allgemeine  musikalische  Zeitung  in  the  5th  July  1865  edition (Borchmeyer 24).  The edition  additionally  claimed  that  this  opera  from  Wagner  was  full  of  materialism  and  treated  human  beings  as  having  no  destiny  higher  than  vanishing  in  sweet  odours   like  a  breath  after  a  life  resembling  that  of  turtle  doves.  He  was  also criticized  by   the  same  edition  for  enslaving  music  to  the  word (Borchmeyer 25).  Lastly,  the  edition  criticized  Wagner  for  failing  to  show  the  life  of  his  heroes,  a   move  that  would  edify  as  well  as  strengthen  the  spirit  of  his  audience.  The  edition  claimed  that  he  concentrated  more  on showing  how  the  life  of  these  heroes   were  destroyed  through  sensuality. History  has  also  criticized  Wagner’s  personality.  He  is  described  as   arrogant,  self-centered,  vulnerable  to  excess  indiscretion,  as  well as  intolerant.  He  is  said  to  have  tried  to  evade his  creditors  before  Ludwing  bailed  him  out (Borchmeyer 42).        

Operas/ music  dramas  written  by  Wagner  include:  Die  feen  (The  Fairies),  Das  Liebesverbot( The  Ban  on  Love), Rienzi,  Der  Fliegende  Hollander (The  Flying  Dutchman),  Tannhauser – including  the   “Pilgrim’s  chorus”,  Lohengrin, Tristan  and  Isolde,  Die  Meistersinger  Von  Nurnberg  (The  Master   Singers  of  Nurnberg)  and  Parsifal  which  is  a  semi-religious  work.  This makes  a total of about nine (Borchmeyer 50). 

Distinctiveness of Wagner’s Operas

Wagner’s  operas  were  quite  distinctive.  This  can  be  seen  through  his  use  of  a  remarkable  range  of   orchestral  color,  as  well  as  harmony  and  polyphony  in  the  Tristan.  This  is  done  with  a  freedom  not  experienced  in  earlier  operas (Wagner 33).  In  the  Tristan,  the  first  chord,  popularly  known  as  the  Tristan  chord,  marks  an  exit  from  traditional  tonal  harmony  by  resolving  to  a  different  discordant  chord.  Tristan  shows  many  other  things  distinctive  with  Wagner’s  operas  like  frequent  use  of  two  consecutive  triads  whose  roots  lie  a  triton  apart (Borchmeyer 30).   Wagner  was  also  the  first  to  make  use  of  harmonic  suspension,  which  involves  exposing  the  listener  to  prolonged  but  unfinished   condenses.  This  is  the  surest  way  a  composer   can  create  musical  tension because  it  inspires  a  desire  as  well  as  an  expectation  from  the  audience  and  this  creates  musical  resolution.

Wagner’s  exposure  to  medieval  literature formed  the  basis  for  his  stories.  He  developed    some  of  the  ideas  from  this  literature  into  operas  as  well  as  music  dramas.  Wagner’s  contact  with  a  middle  high  Germany  epic  called  the  Nibelungenlied  for  instance  led  to  his  composition of  the  Der  Ring  des  Nibelungen.  On  average,  Wagner’s  performances  would  last  for  about  three  hours (Borchmeyer 14).

Wagner’s  tragic  story  of  Tristan  and  Isolde  took  place  during  the  medieval  times during  the  regime  of    king  Arthur.  Isolde  of  Ireland  was  a  daughter  to  Angwish,  the  king  of  Ireland.  In  this  story,  Isolde  was  betrothed  to  the  king  of  Cornwall  whose  name  was  Mark (Scruton 20).  This  king  send  his  nephew,  Tristan  to  Ireland  to  help  bring  Isolde  back  to  Cornwall.  The  author  argues  that  Tristan  is  a  name  standing  for  sorrow  and  this  character  was   given  it  because  the  mother  died  at  his  birth.  He  is described  as  a  noble  knight.  Isolde’s  handmaiden  was  called  Brangraine.  As  Isolde  was  leaving  for  Cornwall  from  Ireland,  her  mother  gave  her  handmaiden  a  love  portion  which  was  supposed  to  be kept  safe  until  they  reached  their  destination . (Scruton 30)

This  love  portion  was  to  be  given  to  Isolde  during  her  wedding   night.  The  two  didn’t  observe  these  instructions  as  they  drank  the  portion.  This  made  them  fall  in  love  forever.  Although  later  Isolde  married  mark  as  scheduled,  the  portion  left  her  with  no  choice  but  to  continue  loving  Tristan.  King  mark  later  realized  the  affair  but  had  the heart  to  forgive  Isolde  the  betrayal  notwithstanding.  He  however  decided  to  ban  Tristan  from  Cornwall (Scruton 40). 

After  the  ban,  Tristan  moved  to  the  court  of  king  Arthur  and  later  to  Brittany.  There  he  met  Iseult  of  Brittany   whose  other  name  was  Iseult  of  white  hands.  Owing  to  the  similarity  of  her  name  to  that  of  Isolde,  Tristan  got  attracted to  her (Scruton 75).  They  got  married  although  they  failed  to  consummate  their  marriage  since  he  was  unable  to  let  go  his  true  love  Isolde.  Tristan  later  fell  ill  and  decided to  send  for  his  true  love  Isolde.  He  was  so  much in  love  with  her  that  he  believed  she  could   even  cure  him (Scruton 80).  They  believed  that  if  she  decided  to  come  for  his  rescue,  the  returning  ship’s  sails  would  be  white  and  black  if  she  didn’t.  Iseult  was  not  comfortable  with  the  healing  arrangement  and  therefore  lied  to  Tristan  that  the  sails  of  the  returning  ship  were  black  though they  were  white.  This  caused  Tristan  to  give  up  hope   which  caused  him  to  succumb  to  grief  shortly  before  Isolde  could  reach  him.  Isolde   died  later  out  of  an  heart  break.  Iseult  later  regretted  deeply  the  injustice  she  had  done  since  she  came  to  learn  the  deep  love  Tristan  and  Isolde  had  for  each  other (Scruton 100). 

Anti-Semitism  refers  to  hostility  towards  Jews.  Such  people  hate  the  ethnic  background,  culture  as  well  as  the  religion  of  Jews.  Anti-Semitism  is  evident  in  the  work  of  Wagner.  Firstly,  despite  being  the  most  influential  composer  of  his  time,  he never  staged  any  performance  in  Israel.  His  anti-Semitism  is  also  evident  in  his  essay  titled  “Judaism  in  music”.  In  this  essay,  he  savages  Jewish  composers  by  deeming  them a  threat  to  Germany  music   since  he  described  their  music  as  having  an  alien  influence  and  negative (Scruton 90).

Liebestod – the Last Aria in Tristan and Isolde

Liebestod  is  a  German  word  for  love  death.  This  is  the  title  of  the  last  dramatic  aria  in  Wagner’s  Tristan  and  Isolde.  This  world  comes  from  the  German  words  Liebe , meaning  Love  and  Tod  meaning  Death.   A  literal  use  of  this  word  refers  to  the  erotic  death  theme.  This  theme  can  also  be  referred  to  as  the “love  death”  theme.  Its  a  theme  that  indicates  that,  two  lovers  consummate  their  love  in  death  or  after  death (Scruton 112). 

The  theme  of    death  is  evident  in  the  Wagner’s  final  dramatic  aria  in  Tristan  and  Isolde  which  he  named  the  liebestod.  Its  witnessed  when  Tristan  died  just  before  the  arrival  of  his  true  love  Isolde  and  also  when  Isolde  died  as  a  result  of  a  broken  heart  later.  Desire  is  on  the  other  hand  seen  in  several  episodes  in  this  final  aria.  First,  there  is  the  desire  to  love  that  Tristan  has  towards  Iseult.  The  desire  for  healing  is seen  when  Tristan  sent  for  his  true  love  to  come  and  cure  him.  The  desire  to  live  is  also  seen  when  Tristan  sent  for  Isolde  to  cure  him (Borchmeyer 50).  The  theme  of  night  was  evident  when  Tristan  invited  Isolde  to  follow  him  into  the  night  realm  which  she  agreed  to  before  he  kissed  her  on  the  forehead (Borchmeyer 70).  The  marriage  of  Isldole  was  also  carried  out  at  night.  We  can  define  renunciation  as  the  act  of  avoiding  negative  emotions  through  practices  such  as  widening  of  love.  This  was  evident  when  Tristan    was  banned  from  Cornwall.  To  avoid  the  negative  emotions  brought  about  by  loosing  his  true  love,  he  went  ahead  to  find  another  love (Borchmeyer 80).

Copy-pasting equals plagiarizing!

Mind that anyone can use our samples, which may result in plagiarism. Want to maintain academic integrity? Order a tailored paper from our experts.

Get my custom paper
3 hours
the shortest deadline
original, no AI
300 words
1 page = 300 words
This is a sample essay that should not be submitted as an actual assignment
Need an essay with no plagiarism?
Grab your 15% discount
with code: writers15
Related essays
1 (888) 456 - 4855